我要对你详细说明——只有我一个人能够说明——造成了响尾蛇堡奇迹的谋略秘密——唯一的,真实的,公认的,无可争议的,没有商量的奇迹,它使响尾蛇堡的居民最终结束了他们的不信神的观念,改信了老祖母们的正统信仰,没有谁还胆敢像以前那样怀疑一切了。
  ① 希腊神话中的人物,曾破了女妖斯芬克斯的谜语。–译者注
  这件事情——我很抱歉用轻描淡写的口气来谈论——发生于18××年的夏天——巴尔那巴斯·许特尔华斯先生——堡上最富有最可敬的居民之一,失踪了好几天,情况令人怀疑是有人算计了他。许特尔华斯星期六早晨一早起来,骑马就出门,扬言说要到某城去。该城有15 英里远,当夜就能返回。然而他出发两个小时后,他的马空鞍回来了,出发时系在马后背的鞍囊也不见了。这匹马也受了伤,浑身泥浆。这种情况当然引起了失踪者的朋友们无比的惊谎。到了星期日早晨,他仍旧没有回来,堡里的人就成群地出来寻找他。
  最着急也最积极地发起这次寻找的是许特尔华斯的好朋友——一位名叫查理·左特菲洛的先生,大家都叫他“老好人查理”,或者叫“好人老查理”。
  现在,或许是一种奇妙的巧合,或者是这名字本身对于其性格起到了无形的作用,这一点我从来没有弄明白过,但是事实是没有问题的,从来没有哪个名叫查理的人不是一个开朗、诚实、有男子汉气概、脾气又好的直爽家伙。
  而且他嗓子明亮,清爽,使你听起来悦耳,他的眼睛总是直视你的脸,好像在说:“我的良心是坦率的,不怕任何人,从不做对不起人的事。”因此,所有舞台上的直爽、坦率的“配角”肯定都名叫查理。
  现在,这个“好人老查理”虽然在响尾蛇堡住了不过六个来月,虽然他到这里来定居之前谁也不认识他,他却毫不费力地与堡里可敬的人们交往上了。他们没有不听他的话的,把他的话一句当作一百句;至于妇女,更是没有说的,没有不觉得自己欠了他情的。这一切都是由于他的教名叫查理,而且由于他长着一张诚恳的脸,就像俗话说的,这张脸就是“最好的介绍信”。
  我已经说过,许特尔华斯先生是响尾蛇堡最可敬的,而且毫无疑问,也是最有钱的人。“好人老查理”跟他十分要好,好得仿佛是亲兄弟。两位老人住处只有一墙之隔,尽管许特尔华斯先生很难得过去拜访“好人老查理”,也从来没有听说在他家里吃过一顿饭,然而这并没有妨碍两位朋友的亲热劲儿,就像我刚才说的。因为“好人老查理”没有一天不到邻居家里走三四趟,看看他过得怎么样,而且也经常留下来吃早餐或者喝茶,更经常的是吃晚饭。
  这种时候,这一对老朋友坐下来喝的酒,那真是无法计算了。“好人老查理”喜欢的酒是“马高堡”,许特尔华斯先生看着那老家伙吞下这种酒仿佛觉得自己心里也痛快,他也一杯连一杯地喝。因此,有一天,喝得酒上了头,于是其结果是脑子不清楚了,就用手拍拍老朋友的背,对他说:“我告诉你,老查理,不管怎么说,你是我这辈子遇到的最知心的老伙计了;既然你如此爱喝,我不送你一大箱马高堡我就不是人”——(许特尔华斯先生有个诅咒的习惯,尽管咒的无非是“我不是人”,或者“凭着上帝”,或者“老不死的”)——“我就不是人,”他说着,“如果我不在今天下午派人去要两箱最好的来,我就是老不死的——我要把它送给你!——如今你不用说一句话——我会送的,我对你说,都快喝完了,就得去找——哪天天好就会来的,至少是你正在找的时候它就来啦!”我想到许特尔华斯先生的这些胡话,不过是让你看看,这两个老朋友之间的关系多么投契。
  那么,在那个出事的早晨,大家都肯定许特尔华斯先生遭到暗算了,我从未见过“好人老查理”这么极度地冲动过。他一听到那匹马空鞍子回来,不见了鞍囊,还带着枪伤的血迹,是正好从马肚子穿过的一枪,没有把它打死——他听到这些话时,脸色一下子变得苍白,仿佛那位失踪者就是他的父兄,而且浑身发抖,好像得了疟疾一样。
  一开头,他被悲痛所压倒,无法采取什么行动,或者决定什么办法。因此,他花了很长时间竭力劝阻许特尔华斯的其他朋友对这件事情采取行动,他认为最好先等等看——譬如说一两个星期,或者一两个月——看看会不会有什么事情出现,或者万一许特尔华斯先生不想按照常规回来,而是先把他的马派回以说明理由。我敢说,你经常能看到悲伤过度的人做出这种推诿或者拖延的安排,他们的头脑仿佛麻木了,所以害怕任何行动,好像世界上没有比安静地躺在床上“抚慰悲伤”更好的事了,那是老太太们用的词——也就是说,反思他们的烦恼。
  响尾蛇堡的居民对于“好人老查理”的智慧和谨慎评价的确很高。他们大多数人觉得应该同意他的意见,按兵不动,等到有什么事情出现,就像那老头儿说的那样。总之,我相信,这是大家的决定,只有许特尔华斯先生的侄子疑心地加以干扰,这个年轻人有挥霍的坏习惯,或者说品行不佳。他的名字叫佩尼费瑟,他对“安静地躺着”这句话的道理根本不听,一味地坚持要立即去搜寻“被害人的尸体”。他就是这样说的,当时“好人老查理”准确地说:那是“一种奇怪的说法,不用多说了”。“好人老查理”的这句话,对众人的影响也很大;其中有一个人的问话令人难忘:“年轻的佩尼费瑟先生怎么会——怎么会对他有钱伯父的失踪如此了解情况,因而觉得自己有权断言,而且明白无误地说他伯父‘被人谋杀’了呢……

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