一个穿着灯笼裤的年
轻人正在场地上独自玩着高尔夫球,从侧面看上去他充满活力,给人一个积极进取
的印象。年轻人并不是随便地把球敲来敲去,他既热情又仔细地反复练习着某一种
特殊的击球杆法,手脚麻利得就像一股小旋风。他学起这一类的东西非常之快,常
常超出旁人的预期。他经常被邀请参加某些特殊的学习训练,如六星期的小提琴速
成班,或者一堂课就可完全掌握法语发音的函授教程。他的生活充满新奇和冒险,
正可谓春风得意。眼下他是海军上将麦克·克雷文爵士的私人秘书。将军在和高尔
夫场地临界处拥有很大一所房子。年轻人并不打算当一辈子别人的私人秘书,他有
自己的远大抱负,但他十分地清楚,要想不干,可还得先把这事干好了才行。不用
赘述,他当然是一个优秀的秘书,以他在高尔夫球场上的干劲和敏捷,专心处理着
将军那堆永远回复不完的信件。海军上将随舰出海已经有六个月,至今都还没有回
来,眼下,年轻人还得独立地处理这些信件。将军曾写信说他很快就会归来,可这
也不是说回来就回来的事,或许几小时吧,或许要几天吧。
年轻人名叫哈罗德·哈克。此时他正迈开矫健的步子,爬上高尔夫球场尽头的
围坡,抬头掠过沙滩向大海望去。他看见了一件奇怪的事。由于天上笼罩着乌云,
海滩上的光线随着每分每秒的消逝都在减弱,他看得不太真切,只觉得像一个瞬间
产生的幻觉,像一个遥远过去的梦,一个鬼魅上演的剧,是历史上发生的事。
落日余辉下的大海看上去不再是蔚蓝色的,而呈现一片墨黑色。两个戴着三角
帽,挎着佩剑的人影出现在仍然光亮的西方地平线上,就像皮影戏里的人物。他们
给人一个印象,似乎他们是刚刚从当年海军英雄纳尔逊的木制战舰上登陆的。如果
这些是幻觉,那也不是哈克先生习以为常的幻觉。他属于自信、乐观、具有科学头
脑的那一类人,更容易幻想的是未来世界的飞船,而不是过去时代的战舰。由此哈
克先生得出结论,应当相信自己的眼睛。
他定睛再度望去,确实是两个人,奇怪极了,成单行横穿过沙滩,相距约十五
码的距离。两人都是现役海军军官,而且都穿着鲜艳的正式海军礼服。这种礼服除
了在皇室接见等重大庆祝场合之外,没有人愿意淘神穿它。前面走的人看来像不知
道后面跟得有另一个人,而且哈克一眼就从前者的高鼻梁和长胡须认出那就是他的
雇主,海军上将麦克·克雷文爵士。跟在后面的人哈克不认识,但是他似乎意识到
他们的穿着是和一次庆祝活动有关系。他记起了将军的旗舰是停泊在邻近的一个港
口,接受某一个大人物的检阅,这就从某种角度解释了为什么他们穿得如此的庄重。
看来,哈克先生知道这些军官,至少他熟悉克雷文将军。其实那两人只须花上五分
钟时间就可以脱下那套军礼服,换上便装,至少换上普通的军服。至于将军为什么
没这样做,作为他私人秘书的哈克也无从得知。反正出于某种原因,他不愿意这么
去做,而这某种原因在随后的几周里成了本故事要揭开的谜底之一。当时海滩上空
旷黝黑的景色和鲜艳的礼服形成鲜明衬托,使人不禁想起了滑稽歌剧里的布景。
沙滩上的第二人更奇怪,尽管他穿的是真正的海军上尉的服装,但是他的外表
就的确奇怪,而行为就更不用提了。他走得很紧张,时快,时慢,似乎让人感到他
拿不定主意是否应该赶上将军。海军上将有点耳聋,肯定听不见软沙地上的脚步声。
但对于一个侦探来讲,他可以根据声响判断出二十种动作,比如说是在跛行,还是
在跳舞。黑暗笼罩着后面那人黝黑的脸庞,一双眼睛不时地闪烁和张望,显得心境
极不平静。有一次,他开始跑动,但突然间又停了下来,走得一摇一摆,散散漫漫。
然后,他抽出了自己的佩剑,这可超出了哈克先生的想象:一个皇家海军军官怎么
会做这样的事……

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